¿De dónde provienen las medidas costumbristas?

Estas unidades de medida se usaron en Colombia en siglos pasados y se basaban en mediciones que se pudieran realizar con partes del cuerpo u objetos comunes.

En el INM hoy queremos contarte sobre las medidas costumbristas o históricas que se usaron en Colombia desde varios siglos atrás y que hoy en día, a pesar de que el sistema oficial de medidas en nuestro país es el Sistema Internacional, aún se encuentran en algunas escrituras públicas de propiedades y dificultan determinar con exactitud las áreas de dichos terrenos.

Durante la época de la colonización, los españoles y, en general, el mundo entero no contaban con un sistema de medidas estandarizado, las medidas eran determinadas alrededor del mundo a través de distintos métodos entre los que era común utilizar, principalmente, mediciones que se pudieran hacer con partes del cuerpo (antropométricas) o con objetos de uso cotidiano. Se buscaba que fueran medidas fáciles de replicar y utilizar por todas las personas y en diferentes partes. Estos tipos de medidas nacieron por la necesidad de medir objetos y territorios para múltiples propósitos como el comercio y la definición de propiedades.

Para hacerlo más fácil de entender en el mundo de hoy, imagina que no existiera un sistema de medidas estándar y que, por ejemplo, la estatura de una persona se midiera en la cantidad de veces que un iPhone cubre la medida del cuerpo, o que, para una distancia mayor como la de una cancha de fútbol se midiera la longitud basándonos en la cantidad de pasos que una persona puede dar mientras escucha una determinada canción en su dispositivo móvil.

 

De esta forma, una persona podría medir 20.3 iPhones y el perímetro de una cancha de fútbol 2 canciones. Pero estas formas de medida tenían el gran problema de no ofrecer exactitud, pues no existía una referencia específica para poder asegurar que las medidas hechas por diferentes personas eran iguales. En nuestro ejemplo con el iPhone y la canción, las medidas serían difíciles de usar con exactitud pues unas personas podrían haber medido con un iPhone antiguo más pequeño y otros con un iPhone grande más moderno o, para las distancias mayores, una persona podría tener sus piernas más largas y cubrir más espacio al caminar mientras suena la misma canción.

En Colombia se usaban medidas como la vara, la fanegada, la caballería, la cabuyada,  el tabaco, entre muchas otras y cada una tenía valores que podían variar de acuerdo a la zona del país en donde se utilizaban e incluso de acuerdo a la persona que realizaba la medida. Un ejemplo claro es el tabaco, medida de longitud que se llegó a usar para determinar la dimensión de algunas propiedades y que consistía en la distancia recorrida por una persona mientras fumaba un tabaco. ¿Te imaginas lo difícil que podría ser replicar la misma medida?

Un interesante ejemplo de este tipo de medidas que evolucionaron con el tiempo y que hoy en día aún se usan, son las medidas que se manejan en Estados Unidos y otros países de habla inglesa (pie, pulgada, yarda, milla), las cuales fueron originadas como medidas antropométricas, un pie correspondía a la longitud de un pie humano, una pulgada a la de un dedo pulgar, una yarda a la mitad de la longitud de los brazos extendidos y una milla a la distancia recorrida en mil pasos. Sin embargo, estas unidades de medida del sistema inglés fueron evolucionando con los siglos hasta tener valores convencionales y hoy en día tienen una equivalencia con relación al Sistema Internacional de Unidades, el que usamos actualmente en Colombia (metro, kilogramo, etc.).

Precisamente, esta es una de las razones por las que, desde la época en que la Corona Española tuvo presencia en el territorio colombiano, se buscó estandarizar el valor de las unidades de medida costumbristas o históricas para que se pudieran utilizar en el comercio en diferentes partes del país y la medida fuese siempre la misma, pero esto no evolucionó y fueron reemplazadas por el sistema métrico decimal durante el siglo XX, al ofrecer mayor confiabilidad y facilidad. Este Sistema Métrico Decimal, de origen francés, se convirtió en el Sistema Internacional de Unidades que es usado por la mayoría de países en el mundo y que hoy en día facilita a Colombia realizar operaciones al interior y al exterior del país con mayor exactitud.

Las unidades de medida costumbristas o históricas se dejaron de utilizar pero, a pesar de ello, en algunas escrituras públicas de propiedades se mantiene su uso para definir las áreas y linderos y es importante para los propietarios establecer las dimensiones exactas de dichas propiedades. 

En el INM estamos encargados de desarrollar la metrología en Colombia como fuente para crear innovación y desarrollo para el país a través de la exactitud de las medidas y los procesos para determinarlas.